¿El futuro de la agricultura está en el océano? (Episodio 467)

Bren Smith, quien creció pescando y luchando, ahora es parte de un movimiento que busca alimentar al planeta mientras reduce el impacto en el medio ambiente. Él argumenta en un libro llamado Come como un pez; su ingrediente secreto: las algas. Pero no te preocupes, no tienes que comerlo (al menos no mucho). Una tasa de La Club de lectura de radio Freakonomics.

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Bren SMITH: Nadie vino y se hizo esta pregunta fundamental: ¿Qué tiene de especial el océano como área agrícola? ¿Qué es útil para crecer? Y si le preguntas al mar, dice algo muy sencillo. Te susurra al oído: “¿Por qué no cultivas cosas que no nadan, que no tienes que alimentar?”.

Esto es Bren Smith. Tiene una vida bastante interesante. Aquí hay un buen resumen rápido de la primera parte de un libro llamado Come como un pez.

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SMITH: Dejé la escuela secundaria para pescar y pasé demasiadas noches en la cárcel. Mi cuerpo se ha ido al infierno: me arrastro fuera de la cama como una langosta la mayoría de las mañanas. Perdí la vista en la mitad de mi ojo derecho por una salpicadura química en Alaska. Soy epiléptico, no sé nadar y soy alérgico a los mariscos.

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Smith era un forastero adolescente que traficaba y consumía drogas y causaba varios otros problemas; Es menos probable que también haya estudiado derecho. Hoy es un constructor de mar. Posee 10 acres de propiedad frente al mar frente a las islas Thimble de Connecticut en Long Island Sound. Cultiva ostras, almejas, mejillones y algas marinas, esta alga marrón y resbaladiza que parece cinta de embalaje. Si pasa por su granja en su bote, es posible que no lo note.

SMITH: Verías estas boyas de navegación. Están a unos 300 metros de distancia.

Pero eso es todo. Algunas boyas.

SMITH: Y eso es bueno. La estética nos ha permitido dejarlo ir más fácilmente y no enfrentarnos a muchos vientos en contra de todas las personas que ven el océano de todas estas formas diferentes. Lo veo como un espacio agrícola. Pero otras personas lo ven como un lugar para poner los pies en alto en su velero.

Stephen DUBNER: Entonces tengo una idea de cómo se ve desde la superficie. Pero luego decimos que salto y voy 10, 20, incluso 40, 50 pies hacia abajo. ¿Cómo se ve ahí?

SMITH: Al comienzo de la temporada solo verá líneas, pero luego, digamos, en marzo, verá esas enormes paredes marrones. Y ese es el alga que crece verticalmente hacia abajo. Y luego rociamos nuestra cosecha, así que en la siguiente línea ves este tipo de salchichas de almejas largas y luego, si profundizas, ves jaulas de ostras. No se pueden ver las almejas porque a las almejas les gusta el barro.

Smith vive en Fair Haven, Connecticut, un vecindario en la parte este de New Haven, sede de la Universidad de Yale. En cuanto a Fair Haven:

SMITH: Está rodeado por dos ríos y tiene enormes montones de basura en un lado que mantienen alejados a los Yalies. Pero si te atreves a atravesar eso, es solo esta increíble comunidad. En realidad, fue uno de los centros de cultivo de ostras del siglo XIX. Vivo en la casa de un capitán de ostras de la década de 1870.

DUBNER: Y tiene un trastero en el sótano, he leído.

SMITH: Es una habitación redonda con un enorme agujero en el suelo donde … no estoy seguro de lo que estaban haciendo. ¿Herviste ostras o simplemente dejaste toda la concha? Pero mi jardín está lleno de … cavas alrededor de dos pies de profundidad y solo obtienes conchas de ostras por todo el patio. Y luego la calle se llama East Pearl Street, en ese momento estaba pavimentada con conchas de ostras.

A pesar de que él mismo cría ostras en estos días, y almejas y almejas, lo que realmente emociona a Smith son las algas marinas. Aquí hay un extracto de su libro:

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SMITH: Kelp reabastece los ecosistemas en lugar de agotarlos. Ayuda a frenar el cambio climático y recibe el sobrenombre de “Secuoya del mar”. No requiere ningún aporte, ni alimento, ni agua dulce, ni fertilizantes. Crea un nuevo hábitat para todo tipo de peces, como pueden atestiguar todos los pescadores que aman pescar en mi granja.

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Como mencioné anteriormente, el título del libro de Smith es Come como un pez. El subtítulo: Mis aventuras cultivando el océano para combatir el cambio climático. Ganó un premio James Beard el año pasado. Pero no tiene planes de escribir más libros.

SMITH: Este fue duro. Fue doloroso. Quiero decir, no soy … quiero decir, puedo contar una historia decente en un bar.

Lo que Smith está planeando es una revolución.

SMITH: Los océanos son enormes, ¿no? Y el Banco Mundial hizo un estudio de que si toma menos del 5 por ciento del agua de los Estados Unidos y solo cultiva algas, está capturando el equivalente de CO2 de 20 millones de automóviles.

También tiene pensamientos sobre qué hacer con todas las algas. Comenzó una organización sin fines de lucro llamada GreenWave para predicar su evangelio. Dados los antecedentes de Bren Smith, su sermón es un poco nervioso. Aquí hay otro pasaje de Come como un pez:

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FRAGUA: La convención dice que debería arrepentirme y preferir una vida sobria, inofensiva y no violenta, pero no es así. El filo de la navaja me hizo bien. Hacer del mundo un lugar mejor y más hermoso no se trata de “ablandar” a la audiencia de la cena. Se trata del arduo trabajo granular de luchar contra las olas y remangarse tatuados para trabajar con la naturaleza. No se trata de “domesticación”, sino de innovación por parte de los trabajadores. Así que deja la cortesía en los muelles; sube a bordo y disfruta de lo profano conmigo. Sabe muy bien.

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DUBNER: Digamos que tú y yo nos encontramos en lo que sea: un picnic, un avión. ¿Qué le dices a la gente que eres o haces?

SMITH: “Nací en Terranova. Y luego dejé la escuela secundaria, me convertí en pescador, luego deambulé y me convertí en constructor de mar “.

DUBNER: Está bien. Quiero decir que te saltaste todos esos años infernales.

SMITH: Sí, pero estaré en un avión a tu lado durante unas seis horas y …

DUBNER: No es su intención asustarme.

SMITH: Sí, sí, exactamente.

Bren Smith creció en un pueblo de pescadores llamado Maddox Cove en la isla de Terranova frente a la costa canadiense.

SMITH: Todos eran pescadores. Eso es todo lo que quería ser Esos eran los trabajos de ensueño. Se levantan, parten en sus propios barcos. Sin jefes, vida independiente. Era un lugar realmente idílico para vivir.

Su familia no encajaba del todo. Sus padres dejaron los Estados Unidos para protestar contra la guerra de Vietnam. Su padre era un lingüista que estuvo fuera de casa durante meses trabajando con los inuit en el continente en Labrador. Su madre crió a Bren y su hermana y pensó que su suscripción era. vertical El neoyorquino.

SMITH: A mi papá le encantó. Mi madre definitivamente tuvo problemas. Revolvió la mantequilla a mano. No teníamos calefacción. Solo teníamos estufas de leña. El inodoro se congelaría.

Cuando Bren tenía 13 años, la familia votó si se mudaba a un lugar menos duro. Quería quedarse. Perdió la voz, tres a uno.

SMITH: Me mudé a los suburbios de Boston, a este viejo apartamento, justo al lado de las vías del tren. Mis padres se mudaron allí para intentar llevarnos a escuelas decentes. Fue una gran conmoción. En unas semanas, comencé a desenredarme. No quería tener nada que ver con eso. Estoy lleno de todas estas dificultades de aprendizaje y esas cosas, siempre luchando con la escuela.

Fue arrestado por pelear, robar y vender drogas.

SMITH: Todos con los que estuve terminaron en la cárcel, en rehabilitación, muertos. Hubo un tiempo en el que realmente pensé que iba a ir a la cárcel o morir.

DUBNER: ¿Por qué no hiciste eso?

SMITH: Los barcos. Cuando subí a los barcos, estaba obsesionado con los sistemas de trabajo y la forma en que mueves tu cuerpo. Y ser realmente bueno en lo que he hecho.

A los 14, abandonó la escuela y trabajó en un barco de langosta en Massachusetts. Unos años más tarde fue a Dutch Harbor, Alaska. Dutch Harbour es mejor conocido hoy como la ubicación del reality show. La Captura mortal. Smith estuvo allí antes de que llegaran los turistas cuando era más difícil.

SMITH: Lo mejor de la pesca es que no gastas dinero. Estás ahí afuera y estás ganando dinero y hay toda esta energía reprimida y llegas a los muelles, tienes miles y miles de dólares. Y esa es solo la receta para noches bastante intensas.

Aquí hay un extracto de Come como un pez:

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FRAGUA: A pesar de que era un niño, había estado pescando durante años, por lo que trabajar en holandés era fácil. Trabajé con arrastreros, palangreros y cangrejos. Era un trabajo duro, pero me habían forjado durante semanas para los turnos de 20 a 30 horas. Éramos una mezcla de inuit, basura blanca, mexicanos. Era la primera vez que conocía a alguien con una lágrima en la mejilla, una placa por matar a su primer marido. Aprendí a dormir de pie y a darle sabor al tabaco de mascar con Jailhouse Hooch, fermentado a partir de latas de cócteles de frutas. Cuando el bacalao subió a bordo, lo arrojamos sobre una cinta transportadora, lo aturdimos con un fuerte golpe en la cabeza, le cortamos el estómago y le arrancamos las entrañas.

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Pero algo sucedió en su Terranova natal que llamó la atención de Smith.

NOTICIAS: Ottawa anuncia una moratoria sobre el bacalao, una prohibición de pesca que costará 20.000 puestos de trabajo. Es comprensible que la gente esté ansiosa por conocer más detalles. Pero hoy el ministro de Pesca, John Crosbie, se negó a revelarlos.

FISCHER: Esta situación no es culpa nuestra, Sr. Crosbie.

CROSBIE: Tampoco es culpa mía.

La pérdida de empleo real fue incluso peor de lo que se informó en las noticias.

SMITH: Treinta mil personas fueron despedidas de la noche a la mañana. El despido más grande en la historia de Canadá. Fueron los pescadores, fueron las fábricas de conservas. Ver una economía construida durante cientos de años y simplemente ver ese tipo de agallas arrancadas de la cultura. Y los pescadores vagan por las calles como fantasmas hambrientos. Así que me retiré al nivel macro y pensé: “Oh, algo más grande está sucediendo”.

El panorama general era complicado: economías cambiantes, climas cambiantes y una sobrepesca significativa.

SMITH: Lo que pasa con la gente es que nos volvemos buenos en las cosas y luego demasiado buenos. Y somos demasiado buenos para pescar. Parte de eso fue la Segunda Guerra Mundial. Gran parte de la tecnología, radar. Aviones de observación persiguiendo atunes. En ese momento, se construyeron enormes barcos factoría. Así que ese fue el momento de una pesquería comunitaria o nacional a una pesquería industrial global. Quiero decir, los mercados son realmente buenos en algunas cosas y parecen realmente malos en otras.

DUBNER: Dame un “ejemplo” en el que son realmente malos.

SMITH: Estamos pescando todo este salmón salvaje de Alaska. Todo sale al exterior. Y luego importamos salmón de piscifactoría de Chile, de Noruega. Eso es una locura. En California, el 90 por ciento de los calamares van a Asia para su procesamiento y luego regresan a los Estados Unidos para su consumo. Es una locura.

El colapso de la industria del bacalao fue una tragedia para Terranova. Fue un punto de inflexión para Smith. Decidió dejar Alaska y regresar al único lugar que había considerado su hogar. Tomó clases nocturnas en la universidad local y consiguió un trabajo en una granja de salmón. Pensó que este iba a ser un futuro brillante.

SMITH: Me prometieron esta falsa lista de productos, a saber, la nueva revolución alimentaria. Aún podrás estar en botes y alimentar al planeta. Y era solo la cría de cerdos de Iowa en el mar. Plaguicidas, antibióticos, el pescado tenía un sabor terrible.

Eso fue a principios de la década de 1990. Smith sostiene que la acuicultura no ha cambiado demasiado. Aquí hay un extracto de su libro:

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SMITH: La madre naturaleza aborrece los monocultivos. Pegue cualquier animal mejilla con mejilla en corrales abarrotados y los océanos contraatacarán con una enfermedad desenfrenada. Es bastante simple: demasiados peces que cagan en un solo lugar crean pantanos fértiles para enfermedades y plagas, que a su vez crean una cascada de antibióticos, pesticidas y G.M.O. Después de que los consumidores tuvieron la idea de boicotear el pescado cultivado, la industria de la acuicultura siguió una estrategia clandestina de etiquetar incorrectamente sus productos del mar y duplicar su presupuesto de marketing. Los peces se enviaban en secreto a plantas de procesamiento que mezclaban cría y caza. Miles de filetes congelados imposibles de rastrear fueron transportados a restaurantes y mercados de pescado. Hasta la fecha, uno de cada tres pescados vendidos en los EE. UU. No está a la altura de sus promesas.

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Así es como Smith diagnosticó el problema. A la gente de todo el mundo le encanta comer pescado, y hoy lo consumen más que nunca. Y la industria de la acuicultura ha crecido y crecido para satisfacer esa necesidad. Pero hay un problema fundamental, dice.

SMITH: El problema básico de la acuicultura es que no se le pregunta al océano qué cultivar; preguntaron los mercados. Entonces, si la gente quiere comer salmón y atún, intente cultivar salmón y atún, pero el salmón y el atún son peces silvestres. La gente está realmente tratando de mejorar la acuicultura alimentada con peces ahora. Pero todavía se encuentra en la fase de I + D medioambiental.

Para cuando tenía veintitantos años, Bren Smith había probado la pesca en la naturaleza, la pesca en granjas y todo lo demás.

SMITH: Después de dejar las granjas acuícolas, estaba perdido y no sabía qué hacer.

Comenzó a organizarse en la comunidad y trabajó con productores de leche y mineros.

SMITH: Me sentí tan inculto. Mi hermana era tan inteligente. Mi padre, mi madre. Entonces decidí volver a la escuela. Y esta mujer, supongo que hay un poco de corrupción, no tengo ni idea, pero me trajo a Cornell.

Es decir, la Facultad de Derecho de Cornell. Así lo describe en el libro.

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FRAGUA: Llegar a Cornell fue lo más destacado. Entonces apestaba. Desde el primer día, todas mis inseguridades sobre la educación y si era “inteligente” se inflamaron. Comencé a despertarme a las 5 a.m., volviendo a mis días de pesca, leyendo hasta que las páginas se volvieron borrosas. Aunque me sentí miserable, me fue bien en una clase, contratos de primer año, que obtuve una A +. Ese A + me dio confianza, pero resultó ser una casualidad. Luché durante el resto de mis conferencias, a menudo saltándome semanas de conferencias solo para evitar ser nombrado por profesores. Me sentí estúpido y solo y lo compensé tratando desesperadamente de mantener mi identidad bajo control metiendo una escupidera en el bolsillo de mi chaqueta para poder mascar tabaco durante la clase. Lo intenté, pero no fui uno de ellos.

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Llegó a la graduación, pero ni siquiera tomó el examen de abogacía.

SMITH: Compré un Airstream por $ 700 y lo estacioné en el estacionamiento de Walmart en Guilford, Connecticut. Estaba con una mujer en ese momento. Ahí es donde ella vivía. Y luego viví allí, debería ser un año y medio. Terminé allí durante 13 años.

Él y su novia hicieron arte con madera de desecho y lo llevaron a Manhattan para venderlo. Hicieron un dinero sorprendentemente bueno. Smith era un estafador de chatarra, un estafador. Pero también: todavía de alguna manera perdido. Sintió la necesidad de volver al agua. Escuchó que una comisión local de mejillones estaba abriendo nuevos criaderos de ostras por primera vez en siglo y medio. Como escribe en su libro: “Estos viejos me salvaron la vida”. Aquí hay un bonito pasaje del libro:

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FRAGUA: Con los nuevos contratos de arrendamiento de Thimble Island, decidí rediseñarme como un ostrero. Para el 2014 me había crecido un pulgar azul y aprendí a leer mis aguas de nuevas maneras. Las ostras me habían enseñado cada centímetro del lecho marino de mi granja, y el cultivo de plantas verticalmente me había enseñado los patrones y variaciones estacionales de toda la columna de agua. Eso significaba ver las corrientes moverse a través de mis campos todos los días, donde los nutrientes más dulces fluían hacia la columna de agua, y cómo una mezcla de viento y marea cambiaba el movimiento de mis filas de algas. Mi vida interior también cambió. Nací de nuevo como agricultor. El cazador que había en mí se había ido y había perdido mi sed de sangre. Mi cerebro se sentía diferente como si hubiera sido reconfigurado. Mi necesidad de aventuras de alto octanaje disminuyó. Mi cambio sucedió lentamente, nacido de ver crecer las algas. No puedo juzgar, pero cultivar cultivos ha sido un secreto, un placer distinto a pescar y criar mariscos. Tal vez fueron los colores deslumbrantes de las algas, tal vez el milagro de levantar paredes de plantas de 4,5 metros de altura fuera del agua. Imagino que este es el dulce silencio que inspira a los poeta-agricultores como Wendell Berry. Las algas me habían cambiado.

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DUBNER: ¿Así que inventaste la granja marina en 3D? ¿Eres Bren Smith?

SMITH: No, estoy como un momento en esta línea tan larga. Cuando entré, hablé con todos los autos clásicos que pude. Quiero decir, la economía marina regenerativa está disminuyendo, en el noroeste del Pacífico, miles de años cuando las comunidades indígenas construyeron muros de conchas. El primer criador de mejillones fue este irlandés que naufragó en Francia. Trató de atrapar algunos pájaros y colocó estas redes y en su lugar les pegó todas estas semillas de almejas. Entonces se convirtió en un cultivador de mejillones. Y, sin embargo, esta región de Francia es una zona central de cultivo de mejillones.

“Semillas de mejillón” significa las larvas microscópicas que se convierten en mejillones.

SMITH: Lo que hice, si es que hice algo, fue tomar todos estos diferentes tipos de agricultura y unirlos en un sistema donde el esfuerzo aún era mínimo, pero todos esos tipos trabajaban juntos.

Su mezcla de plantas ha evolucionado con el tiempo.

SMITH: Entonces solía ser solo mariscos, comenzó con ostras y luego con mejillones. Y con el tiempo, las algas marinas se han convertido cada vez más en volumen y beneficio. En este momento es alrededor de 80-20-80 para las algas, 20 por ciento de mariscos. Y eso es porque es más fácil cultivar plantas que animales. Y no es tan laborioso. Cada especie tiene su propio modelo de negocio. Diferentes costes laborales. Lo bueno de las ostras, por ejemplo, es que están empaquetadas. Simplemente los limpias en el bote, los arrojas en una bolsa y se van al mercado. Las algas deben procesarse y estabilizarse en aproximadamente 8 a 12 horas o las células se descomponen. Y así crean plantas de procesamiento y cosas por el estilo que realmente consumen rentabilidad. El quelpo crece tan rápido y en un volumen tan grande que tiene alrededor de 10 toneladas por acre.

DUBNER: ¿Existe un cultivo agrícola tan productivo?

SMITH: No sé nada de tierras, pero …

DUBNER: “No tengo ni idea del país”. Para que lo sepas, siéntate ahora mismo. De acuerdo, en otras palabras, obtienes muchas algas y si tienes que hacerlo todo tú mismo, poco a poco comienzan a volverse inviables.

SCHMIDT: Sí. Este año llevamos todas nuestras algas con nosotros, no pudimos procesarlas en interiores debido a Covid y las procesamos en graneros de tabaco abandonados en Connecticut. Hay cientos de ellos. Son gigantes porque Connecticut en realidad tuvo una industria tabacalera durante bastante tiempo. Y resulta que las algas parecen tabaco. Es así. Los trabajadores de la granja dicen: “Oh, eso es fácil, simplemente cuelga todas las algas”.

Es posible que Smith haya resuelto el problema del procesamiento, pero también existen otros desafíos.

SMITH: El problema de cultivar alimentos bajo el agua es que no puedes controlar tu suelo. Mi suelo no citado, que es agua, gira mil veces al día. No puedo ver lo que estoy cultivando. Y todas estas cosas complejas suceden en la misma masa de agua año tras año. En unos años, mis algas tendrán cinco pies de largo. Otros años tendrá 20 pies de largo. En unos años obtendré bioincrustaciones como las ascidias marinas y las cosas se mantendrán muy pronto, lo que realmente afectará si puedo usarlo como alimento.

Y eso conduce quizás al mayor desafío al que se enfrenta un cultivador de algas: cómo encontrar clientes. Aquí hay un extracto de Come como un pezque explica de dónde viene el título.

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FRAGUA: Las algas nativas contienen más vitamina C que el jugo de naranja, más calcio que la leche y más proteínas que la soja. Aquellos que buscan ácidos grasos omega-3 a menudo se sorprenden al saber que el pescado no produce estos nutrientes saludables para el corazón, sino que los consume. Al comer las plantas que comen los peces, obtenemos los mismos beneficios y reducimos la presión sobre las poblaciones de peces. Así que ya es hora de que comamos como peces. El problema es que muchos estadounidenses piensan que las algas marinas son asquerosas. Durante la mayor parte de mi vida yo también lo fui. Viscoso y gomoso, el nombre se conoce por “malas hierbas” y es más probable que se lave en la playa que en el plato. Claro, los bocadillos de algas secas y las ensaladas de algas ahora son ampliamente aceptadas. Pero si vamos a usar las miles de algas comestibles para construir un nuevo sistema agrícola de alimentos en el mar, tenemos que poner vegetales marinos en el centro del plato, y eso significa convencer a los estadounidenses de que los vegetales marinos no son diferentes de cualquier otro vegetal. .

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Smith tuvo una visión, pero no estaba completamente seguro de cómo llegar allí. Entonces, en 2014 hizo lo que mucha gente hizo en ese entonces: comenzó una campaña de Kickstarter:

FRAGUA: Creo firmemente que mi granja puede ser un modelo a seguir de cómo podemos salvar nuestros mares, nuestro planeta y, en última instancia, a nosotros mismos. Podemos crear una revolución verde azulado que luchará contra el cambio climático, alimentará al mundo y creará puestos de trabajo verde azulado.

Su mensaje fue bien recibido. Superó levemente su meta de $ 30,000. También llamó la atención de inversores profesionales: capitalistas de riesgo. Smith los llama “tiburones”.

SMITH: Quieres referirte a ti mismo como los tiburones peludos, ¿verdad? Ya sabes: “Hice mucho dinero con fondos de cobertura y ahora quiero hacer el bien con ese dinero”.

Pero no le fueron bien.

SMITH: Las personas que solo ganan dinero con dinero no son muy buenas en los negocios. Muchas de estas personas que provienen de fondos de cobertura y esas cosas piensan que son geniales, manejan negocios y son simplemente terribles.

En su libro describe el frenesí alimenticio en el que participó, así.

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FRAGUA: Era bien sabido que había que ganar mucho dinero en el mar y que los agricultores eran amigos en el agua. Las empresas comenzaron a darse cuenta de que podían mudarse temprano y dominar un nuevo espacio agrícola con un potencial de crecimiento ilimitado. Los tiburones comenzaron a dar vueltas, llamar, enviar correos electrónicos y aparecer en eventos. Un príncipe de Qatar. Responsable de Innovación Económica de la Casa Blanca. Salieron historias sin aliento Forbes, El Financial Times, El periodico de Wall Street. Otros han prometido millones de inversiones en Bitcoin. Escuché rumores sobre un traficante de armas saudí que intentaba hacerse con un contrato de arrendamiento en California. Los abogados fiscales se entusiasmaron con la posibilidad de utilizar granjas en aguas internacionales como paraísos fiscales. Un experto entrevistado por Business Insider captó el estado de ánimo: “Si pudiera comprar futuros de algas, lo haría”.

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¿Puede Bren Smith hacer que la economía marina sea grande pero no el tipo equivocado de grande? ¿Puede conseguir que el gobierno de los Estados Unidos apoye un Blue New Deal? Y: ¿podrá convencer a Estados Unidos de que “las algas son la nueva col rizada”?

SMITH: Estaba completamente equivocado. Kelp no es la nueva col rizada.

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Bren Smith, oriundo de Terranova, pasó su juventud pescando y luchando; ahora es un constructor de océanos en Connecticut, principalmente cultivando algas; y dirige una organización sin fines de lucro llamada GreenWave, que intenta atraer a otras personas a la llamada granja marina regenerativa. Su libro se llama Come como un pez: Mis aventuras cultivando el océano para luchar contra el cambio climático. En su opinión, las algas son una especie de planta milagrosa; Los consumidores no necesariamente lo ven de esa manera, al menos no cuando se espera que lo coman.

DUBNER: Entonces, cuando lees tu libro, escribes sobre verduras marinas, principalmente algas, pero muchas otras, como si fueran lo siguiente que ya está allí. Y tienes este lema: “Kelp es la nueva col rizada”. Y realmente se siente como si la revolución estuviera en marcha. Pero en todos los lugares donde compro, ya sea en supermercados o en línea, como FreshDirect, incluso en mercados de agricultores, no lo veo como un ingrediente principal. Entonces por qué no ¿Y qué se necesita para eso?

SMITH: Estaba completamente equivocado. Kelp no es la nueva col rizada. Al principio hicimos eventos de cócteles de algas en Nueva York. Y estos increíbles chefs que pueden hacer cosas increíbles como fideos de algas a la barbacoa con chirivías y pan rallado. Pero realmente se quedó atascado en la boutique. Y entonces no se rompió. Se ha vuelto popular como ingrediente en hamburguesas a base de plantas, como sustituto de los cubos de caldo, etc. Tejido en estas otras industrias. La razón por la que no lo ve en las tiendas es porque es muy inaccesible porque necesita secarse para que sea estable. Si solo lo compraste en un mercado de agricultores, se marchitará. Pero nos fuimos al otro lado, creo, tan pronto como entendimos que no sería una boutique. En la era del cambio climático, todo el mundo tiene que pensar mucho, mucho más. Más allá de los huertos comunitarios, más allá de los mercados de agricultores y pensando realmente en la escala.

DUBNER: Si te escucho correctamente, parece que la opción de escalabilidad para las algas marinas como comestible es un ingrediente alimentario, no solo, pero incluso como ingrediente, el potencial es enorme, ¿no?

SMITH: Sí, exactamente.

DUBNER: En retrospectiva, ¿sintió que perdió el tiempo dejándose seducir por el atractivo de la boutique?

SMITH: Tuvimos que hacerlo porque las algas marinas son muy asquerosas. Teníamos que hacer que la gente lo comiera, ¿verdad?

DUBNER: Entonces, cuando te escucho describir todos los usos de las algas, desde un ingrediente en los alimentos hasta el consumo solo, hasta bioplásticos y fertilizantes, suena como soja del mar. Und wenn ich dir das sage, sträubt man sich wahrscheinlich ein wenig. Sie mögen Sojabohnen nicht so gerne als Ernte, oder?

SMITH: Soja hat einen noch schlechteren Markennamen als Aquakultur.

DUBNER: Warum?

SMITH: Ich meine, es ist mit massiver Monokultur, Abholzung von Regenwäldern und Pestizideinsatz verbunden. Es ist wie das Beispiel der globalen Agrarindustrie, die sich negativ auf das Klima auswirkt. Aber es gibt einige Ähnlichkeiten. Bei dieser Veranstaltung traf ich einen Sojahistoriker. Und ich dachte: “Die Leute gehen für alles zur Schule.” Aber er hat mir etwas wirklich Wichtiges beigebracht, dass Soja in den 40ern und dann in den 50ern versucht hat, die Amerikaner dazu zu bringen, Soja zu essen, und sie kamen zu dem Schluss, dass es nie passieren würde. Also sagten sie: „Lass es uns in alles einbauen. Lassen Sie es uns durch all diese Branchen weben.“ Und jetzt ist Soja absolut überall. Und so können wir das mit Seetang und anderen Algen tun. Wir können es in bestehende Branchen einweben und einen wirklich positiven Effekt erzielen. Wir machen daraus Dünger und Kompost. Und wenn der Seetang viel Biofouling hat, ist das wirklich gut für den Landbauern, denn er ist vollgepackt mit diesen Mikronährstoffen und Stickstoff und Kohlenstoff. Und dann machen wir Biokunststoffe. Es gibt einige großartige Unternehmen, die Verpackungen und Strohhalme herstellen, und sie sind alle kompostierbar. Und dann ist der letzte Einkommensstrom, den wir sehen, blauer Kohlenstoff und Stickstoff.

DUBNER: Also blauer Kohlenstoff und Stickstoff, das müssen Sie ein wenig erklären. Also, im Grunde machst du die Sanierung der Umweltverschmutzung, ja?

SCHMIDT: Ja. So ziehen die natürlichen Kelpwälder Kohlenstoff heraus. Es ist diese riesige Kohlenstoffsenke und war es schon immer. Das hat also einen Wert. Aber die Märkte erkennen es nicht. Und so können wir als Landwirte es anbauen. Und wenn wir in der Lage sind, diesen Kohlenstoff zu verfolgen und er in den Böden gebunden ist, geht diese Kohlenstoffgutschrift an den Landwirt.

DUBNER: Wie werden Sie dafür bezahlt?

SMITH: Blue Carbon und im Allgemeinen CO2-Gutschriften und -Kompensationen, es gibt diesen Goldrausch. Es gibt nicht viel Strenge, und den wahren Kohlenstoffgehalt zu verfolgen und wirklich zu wissen, ist eine große Herausforderung. Was wir also tun, ist, dass wir den Seetang, einen Prozentsatz, von dem wir wissen, dass er in Dünger und Kompost fließt, zu einer zertifizierten landwirtschaftlichen Farm bringen, die weiß, wie sie diesen aufnehmen und den Kohlenstoff in ihrem Boden einfangen kann. Und dann geht dieser Ausgleich an GreenWave, den Ozeanbauern, und dann haben wir Käufer. Jeder von Shopify bis Adidas. Jeder ist hungrig nach Offsets. Wir werden keine Probleme haben, sie zu verkaufen. Es geht nur darum, wirklich sicherzustellen, dass es einen strengen Standard gibt.

DUBNER: Also, können Sie auf dem Seetang, der zur Beseitigung von Umweltverschmutzung angebaut wird, um all diesen Kohlenstoff und Stickstoff zu absorbieren, noch einmal darauf eintauchen? Mit anderen Worten, es macht all das und dann verkaufst du es für etwas anderes?

SMITH: Nun, Sie müssen den Kohlenstoff zwischen „vermeidendem Kohlenstoff“ und „Drawdown“ aufteilen. „Vermeideter Kohlenstoff“ ist: Jemand isst Seetang im Gegensatz zu Grünkohl, oder? Hier verbrauchen Sie also keinen CO2-Ausstoß, sondern reduzieren die Menge des CO2-Ausstoßes anderer Industrien. Dann gibt es den „Drawdown“, der Kohlenstoff herausnimmt und für Hunderte, Tausende von Jahren speichert, richtig?

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SMITH: Ich werde oft gefragt, ob es möglich sei, in städtischen Gebieten zu farmen. Die Antwort ist ja, und wir tun es bereits. Wir nennen es Umweltverschmutzung, indem wir Farmen absichtlich nicht für die Nahrungsmittelproduktion, sondern für die biologische Sanierung – was Wissenschaftler als „Ökosystemdienstleistungen“ bezeichnen – in der Nähe von Ballungsräumen ansiedeln. Ziel ist es, die Kraft von Schalentieren und Algen zu nutzen, um Wasser zu filtern und Kohlenstoff, Stickstoff und Schwermetalle aufzunehmen, während gleichzeitig Riffsysteme wieder aufgebaut werden. Ein Beispiel ist die bahnbrechende Arbeit von Dr. Yarish in New York, wo er eine Seetang- und Schalentierfarm im Bronx River gründete, um Stickstoff, Quecksilber und andere Schadstoffe aus den Wasserstraßen der Stadt zu ziehen. Ich kann mir nur vorstellen, wie schwer es wäre, Algen zu vermarkten, die an der Spitze von Hunts Point angebaut werden, aber diese Ergebnisse zeigen, dass die Ernte einiger urbaner Farmen lebensmittelecht sein wird. Andere eignen sich als Düngemittel oder Futtermittel, und aus dem wirklich ekligen Zeug kann Biokraftstoff werden.

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DUBNER: So, at a certain point, you became famous for doing what you’re doing and you became a media sensation. You really enjoyed that period of your life, yes?

SMITH: It drove me off the water. I felt increasingly alienated. And my wife just made fun of me, insulted me regularly. We’d have a fight. She’d be like, “I thought I married an oysterman, not some guy that does talks.”

DUBNER: You were invited to ask Elizabeth Warren a question during a Democratic primary town hall in the presidential election. I think we have that tape to play for you.

Chris CUOMO: This is from Bren Smith. He lives in New Haven, Connecticut. He was a commercial fisherman. Now he works as a shellfish farmer. Bren, what’s your question?

Elizabeth WARREN: Hi Bren.

SMITH: My oyster farm was destroyed by two hurricanes. Now, warming waters and acidification are killing seed coast-to-coast and reducing yields. Those of us that work on the water, we need climate solutions and we need them now. The trouble is, is the Green New Deal only mentions our oceans one time. This is despite the fact that our seas soak up more than 25 percent of the world’s carbon. So what’s your plan for a Blue New Deal, for those of us working on the ocean?

WARREN: I like that.

SMITH: To make sure all of us can make a living on a living planet.

WARREN: So — I thank you. I think it is a great question. I think he’s got it exactly right. We need a Blue New Deal as well. Good for you.

DUBNER: That enthusiasm sounded incredibly genuine. Was it? Did anything happen as a result of that?

SMITH: Yes. Senator Warren came out with a Blue New Deal. As far as I know it was the first time there was a major plank in a primary about the oceans, which is wonderful. It was really comprehensive. And it really did come at it from a climate frame. You know, there was training 10,000 folks to replant kelp forests and eel grasses. There was a blue carbon fund in there to incentivize increased investment into the sector. There was all these elements. And it’s a very serious document and I really hope it gets picked up. There is some conceptual wall or block we have, except for in intensive fishing cultures, about the ocean. More of the U.S. territory is under water than above. But we just don’t think of it as this space for solutions for the economy. The history, especially seaweed farming, is an Asian thing. But it turns out that there have been all these moments where incredible thinkers have merged together and crossed paths. Like in the Defense Department, Department of Energy got really into ocean farming.

Actually, the guy who helped invent the Sidewinder missile, this guy Willcox, started designing ocean platforms. There was a big split, from the 50s to the 70s, where the U.S. saw seaweed and ocean farming as an industrial thing. Like, “Let’s do biofuel, let’s do huge feed, let’s make acetone.” They thought just of it as not food. But in Asia they thought of it as food, so they built a whole industry around that. That said, I think the time is right. And it’s really because of climate change. Just like Covid created the opportunity for us to dry in tobacco barns, all the terrain is changing from climate change. We can either build seawalls and flee the coasts. Or we can be like, “Wow, that’s more farmland.” Right? I’m going to be using the skyscrapers and Wall Street as anchor systems at some point, right?

With his non-profit, GreenWave, Smith is trying to recruit, train, and organize an army of kelp farmers. Of course, it’s got to be financially viable.

SMITH: When I came in, the wild price for kelp was 26 cents a pound. I set it at a dollar for my farm, but I was a first-mover outside New York. And then it’s dropped down to 55 to 60 cents a pound. No farmer can make a living at that rate. What you need is a floor of $2.

DUBNER: I don’t mean to sound like The Man coming after you, but if this was telecom firms talking about getting together to discuss a price floor, I would say, “Oh, that sounds like collusion.” On the other hand, if I’m a big firm, I could have nothing to do with the ocean, I could have nothing to do with agriculture, I’d think, “These guys have gotten really good at what they do, but they’ve set the price relatively high. And I can come in and get a couple of billion dollars’ worth of venture capital and drive them so underwater by pricing it much lower and then monopolize and take over.” So, is that the outcome that you fear?

SMITH: Yes. Well, collusion, no. Every farmer should collude every day. Like, price-fixing is our main tool. But that’s why you form a co-op, right? You’re allowed to price-fix in a co-op.

DUBNER: And sometimes, to be fair, the government helps do that. Like with milk, for instance.

SMITH: Yeah, exactly. That sort of collaboration has been key. But what you’re, sort of, locating is exactly the issue, is that we’ve gone out as small-scale farmers and de-risked the industry. And huge amounts of money and big companies like Trident, one of the biggest seafood companies in the world, are leasing grounds, aiming for vertical integration. I won’t be able to stop that, right? Society has to stop that. Policies are being developed state to state right now on regenerative ocean farming and seaweed. And there’s a huge opportunity to embed certain rules in that policy. For example, you can’t be an absent owner. So it’s not like Iowa, where huge percentage of the hog farm owners they’re companies from outside. You can make sure that seed has to be produced locally within a certain bioregion, 100 miles or something from where the farms are. So there are certain levers that we can do. My dream would be that we would look like Supercuts. And the reason for that is, Supercuts has never caught on in a place like Fair Haven, in inner cities. And the reason is because there’s so many people with barber shops and salons and things. The barrier to entry is so low, it’s not that expensive.

DUBNER: Wait, you want to look like the opposite of Supercuts, don’t you?

SMITH: Oh, yeah yeah, yeah. I’m bald, so I never go there.

DUBNER: You write that basically what you need to become an ocean farmer is a few acres of ocean, which you can often license from your state or local government fairly cheaply, then to buy some gear, all of which is really cheap, all in about $20,000. So, let’s say I do have $20,000 lying around and I love this idea, but I don’t actually want to get wet myself. How can I invest in someone who wants to do it without necessarily trying to bigfoot them and turn this into a total industrialization of ocean farming?

SMITH: I mean, I’d love people who want to get wet to be out there. But if folks have some money and want to participate and invest in the industry, there’s some really interesting ways to do it. A lot of farmers will get started, but they need money to scale. You don’t have to just be an ocean farmer. There are all these other jobs. There are hatcheries right now that we have, they’re in Alaska, other places, that need community-college-level workers. So there is going to be a whole jobs pipeline. We need engineers. We need policy people. So it’s sort of all-hands-on-deck. So maybe you don’t want to be out there with a sledgehammer in the winter breaking ice off the gunnels. But hatcheries are nice and warm and you don’t have to get up so early.

DUBNER: So you’re how old now?

SMITH: I’m 48.

DUBNER: So, let’s say we subtract 31 or 2 years and you’re mid-teenage Bren Smith and you’re in trouble and probably heading toward more trouble. If someone like that is listening to this now, what do you tell them?

SMITH: This is kind of a cliché, but like, you’re struggling because life is organized in an absolutely ridiculous, painful, awful way, right? They’ve put you in schools that fundamentally are not built to educate? They put you in jobs that are absolutely meaningless and demeaning. So take that energy — like, know you’re right that you’re revolting. Just start revolting in a different way that’s less self-destructive.

DUBNER: It was really interesting to read about the technology that you need for ocean farming. And then there’s the technology that, you write, you don’t need. For instance, you write, “There is a gaggle of U.S. engineers designing autonomous ocean farming boats and harvesters. Sorry, but I’m going to drive my own f’ing boat.” You write, “As soon as one of those are put in the water, I will be sneaking out with my shotgun on a foggy night to put a hole in its hull. A quick, painless death.” I mean, you sound like such an enlightened person, generally. But now all of a sudden, you’re like a Luddite with the textile looms that you just want to sma — what’s the problem there, seriously?

SMITH: Well, go back to what a fisherman is. Like, why did I do this? My goal is to die in my boat one day. My goal is not to be at the docks in my truck with a remote control. The sense of agency of owning my own boat, being sort of one with the ocean and the weather. Those things are so valuable. We sort of demean those fundamental principles of the heart and the soul. And that sounds so cheesy, but like no one’s writing a song about a tech worker, right? There are thousands of songs about fishermen, about farmers, about steelworkers, because these are soul-filling jobs that have direct function for things that society needs. And so as soon as the folks doing robotics get shanties written about them in the bars, I’ll change my view.

DUBNER: You’re familiar with the phrase “to go out in a blaze of glory,” yes? You know where that phrase comes from?

SMITH: No.

DUBNER: I might be wrong, but I feel like I read once that it was a Viking king, when he was dead, they just put his body on a boat, set it out, light it on fire, gone. That sounds like exactly what you would like, yes?

SMITH: Yeah. It’s like a dream.

DUBNER: I mean, I don’t mean to rush your demise, but when the time comes.

SMITH: Yeah. I just don’t want all, like, my pets and my wife on it, too.

DUBNER: Yeah, understood.

That was Bren Smith, the owner of Thimble Island Ocean Farm, a founder of the GreenWave non-profit, and author of Eat Like a Fish: My Adventures Farming the Ocean to Fight Climate Change.

*      *      *

Freakonomics Radio is produced by Stitcher and Renbud Radio. This episode was produced by Brent Katz. Our staff also includes Alison Craiglow, Greg Rippin, Joel Meyer, Tricia Bobeda, Rebecca Lee Douglas, Mary Diduch, Zack Lapinski, Morgan Levey, Emma Tyrrell, Lyric Bowditch, Jasmin Klinger, und Jacob Clemente. The audio excerpts of Eat Like a Fish are courtesy of Penguin Random House Audio; they were read by the author, Bren Smith. Our theme song is “Mr. Fortune,” by the Hitchhikers; the rest of the music this week was composed by Luis Guerra, Michael Reola, and Stephen Ulrich. You can subscribe to Freakonomics Radio on Apple Podcasts, Spotify, Stitcher, or wherever you get your podcasts.

Here’s where you can learn more about the people and ideas in this episode:

SOURCE

  • Bren Smith, owner of Thimble Island Ocean Farm, co-founder of the GreenWave non-profit, and author of Eat Like a Fish: My Adventures Farming the Ocean to Fight Climate Change.

RESOURCES

  • “‘Our Last Great Natural Renewable Resource’: Could Seaweed Save the World?” by Adriaane Pielou (The National, 2021).
  • “California’s Critical Kelp Forests Are Disappearing in a Warming World. Can They Be Saved?” by Todd Woody (National Geographic, 2020).
  • “Oystering in Connecticut, from Colonial Times to the 21st Century,” by Doe Boyle (Connecticut History, 2020).
  • “The Oceans Are Absorbing More Carbon Than Previously Thought,” by Jamie Shutler and Andy Watson (World Economic Forum, 2020).
  • “The Economics of Climate,” by the International Monetary Fund (2019).
  • Eat Like a Fish, by Bren Smith (2019).
  • “As Oceans Warm, the World’s Kelp Forests Begin to Disappear,” by Alastair Bland (Yale Environment 360, 2017).
  • “Mussels From the Bay of Mont Saint-Michel,” by Marilyn Brouwer (France Today, 2016).
  • “More Than Half of the U.S. Lies Underwater?” (60 Minutes, 2015).
  • “Fish Farms: Good, Bad, or Downright Ugly?” by the National Consumers League (2014).
  • “The Long Journey of ‘Local’ Seafood to Your Plate,” by Paul Greenberg (Los Angeles Times, 2014).
  • “Oceana Study Reveals Seafood Fraud Nationwide,” by Oceana (2013).
  • “Giant Kelp Forests Granted Endangered Status,” (ABC News, 2012).
  • “20 Years Later, Cod Recovery Off Newfoundland Finally Evident,” by The Canadian Press (CTV News, 2012).
  • “Economic Impacts of the Cod Moratorium,” by Jenny Higgins (Newfoundland and Labrador Heritage, 2008).
  • “Climate, Fishery and Society interactions: Observations from the North Atlantic,” by Lawrence C. Hamilton (University of New Hampshire Scholars’ Repository, 2007).
  • “Cod Moratorium Deemed ‘The Biggest Layoff in Canadian History,’” by Tonda MacCharles (The National, 1992).
  • “Sidewinder,” by Howard A. Wilcox (Invention & Technology, 1989).
  • “Researchers Fishing for Energy Sources Think Sea Kelp Can Help,” by Sara Terry (The Christian Science Monitor, 1980).
  • “Fair Haven: An Historical and Ecological Field Study,” by Steve Kass (Yale-New Haven Teachers Institute Curricular Resources, 1979).
  • “Energy From the Sea: Part III: Marine Farms and Salt Batteries,” by Arthur Fisher (Popular Science, 1975).
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